Tre gånger så många stjärnor i kosmos som man trodde

Andra galaxer innehåller 20 gånger fler röda dvärgar än Vintergalaxen

Röda dvärgar i närliggande galaxer (höger) och i Vintergatan (vänster). © Yale University
läsa högt

Det finns förmodligen nästan tre gånger så många stjärnor i universum som tidigare trott. Detta har astronomer upptäckt efter att ha sett svaga röda dvärgar för första gången i andra galaxer än våra. Som de rapporterar i "Naturen" är frekvensen för denna stjärntyp ungefär 20 gånger högre där än i vår Vintergatan. Detta ökar också sannolikheten för att det finns potentiella livsvänliga planeter runt sådana stjärnor.

"Vet du hur många små stjärnor som är ..." - den här frågan är ännu mer aktuell i dag än du kanske tror. För åtminstone för vissa stjärntyper, inklusive de röda dvärgarna, är det fortfarande oklart hur många av dem som verkligen finns i universum. Med en massa av mestadels bara tio till tjugo procent av solens massa och en temperatur på endast cirka 3 000 Kelvin, är röda dvärgar ganska små och svaga. Det är därför astronomer har kunnat observera dem inom Vintergatan, men inte i andra galaxer. På Vintergatan utgör de cirka 70 procent av den stellarbefolkningen, eftersom många av dessa röda dvärgar finns i andra galaxer och därmed i hela universum, men var okänd.

Nu har ett team av amerikanska astronomer under ledning av Pieter van Dokkum från Yale University använt Keck-observatoriets högupplösta teleskop för att studera den svaga signaturen för röda dvärgar i åtta massiva galaxer mellan 50 och 300 miljoner ljusår bort, "Ingen visste hur många av dessa stjärnor det finns, " förklarar van Dokkum. "Olika teoretiska modeller förutspådde en mängd olika resultat, så denna studie svarar på en långvarig fråga om hur vanliga dessa stjärnor verkligen är."

20 gånger fler röda dvärgar än i Vintergatan

Forskarna upptäckte att de röda dvärgarna är mycket vanligare än tidigare trott: i de undersökta elliptiska galaxerna fanns det cirka 20 gånger fler av dem än i Vintergatan. "Vi antar normalt att andra galaxer är våra egna", förklarar Charlie Conroy från Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics.

"Men detta fynd indikerar att andra förhållanden kan vara annorlunda i andra galaxer. Därför kan dessa upptäckter ha en stor inverkan på vår förståelse av galaxbildning och utveckling. "Till exempel kan andra galaxer innehålla mindre mörk materia än tidigare trott. Istället kan de röda dvärgarna bidra med mer massa än tidigare trott. display

Sannolikheten för livsvänliga exoplaneter har ökat

Men den nya upptäckten multiplicerar inte bara antalet stjärnor i universum, utan ökar också sannolikheten för planetsystem runt dessa stjärnor. Därför kan det finnas mycket mer potentiellt livsvänliga planeter i kosmos än tidigare trott. Till exempel kretsar den nyligen upptäckta exoplaneten Gliese 581g om sin centrala stjärna, en röd dvärg, mitt i den så kallade bebodda zonen, avståndet inom vilket temperaturer möjliggör förekomst av flytande vatten på planeten utjämnas.

"Det finns förmodligen biljoner främmande jordar som kretsar runt dessa stjärnor, " säger van Dokkum. Eftersom de röda dvärgarna upptäckt hittills var mer än tio miljarder år gamla, skulle detta ge dem tillräckligt med tid att utveckla komplexa liv, sade han. "Det är en av anledningarna till att människor är så intresserade av den här typen av stjärna."

(Yale University / Nature, 03.12.2010 - NPO)